보건타임즈 : 착한면역 'NK세포-대사질환' 악화 관계 규명
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2016년04월18일 14시53분
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착한면역 'NK세포-대사질환' 악화 관계 규명
경희대한방병원, 비만상태 '면역력 강화' 대사질환 악화

[보건타임즈] 착한세포로 알려진 NK세포가 실제로는 대사질환을 일으키는 원인이 되는 것으로 확인됐다.

경희대한방병원 신장․내분비내과 이병철 교수(사진) 연구팀과 한국식품연구원 김명선 박사팀은 미국 하버드의과대학 죠슬린당뇨병센터와 공동연구를 통해 항암면역세포 NK세포(Natural Killer cell․자연살해세포)가 당뇨와 같은 대사질환의 악화인자로 작용한다는 사실을 규명해냈다.
 
NK세포는 암세포나 바이러스 등을 스스로 찾아내 파괴, 우리 몸의 면역력을 향상시켜 주는 역할을 해 착한세포로 알려져 있다.
하지만 비만 상태에선 NK세포가 염증 반응의 촉매제 역할을 맡아 인슐린 저항성을 유도해 대사질환 유발에 결정적 역할을 하는 것으로 드러났다.

비만 상태서 '착한 세포' 억제
분비 활발, '대사 장애' 개선

비만상태에선 복부내장지방세포의 NK세포가 활성화된다.
연구팀에 따르면 이때 티엔에프 알파(TNF-alpha)라는 염증매개인자의 분비가 활발해진다. 
티엔에프 알파는 인슐린 작용을 방해해 인슐린 저항성을 높이는 동시에 전신적 만성염증을 유발해 결국 당뇨병과 같은 대사질환 악화에 영향을 주게 된다.
티엔에프 알파는 면역세포에서 분비되는 염증매개인자로 NK세포가 활성화되면 분비가 활발해진다.
실제로 연구팀은 비만 쥐 실험에서 NK세포 억제 치료를 시행하면 전신 염증을 비롯해 당뇨병과 같은 대사 장애가 개선되는 것을 나타났다.
반대로 비만 쥐의 NK세포 활성화를 유도하면 인슐린 저항성이 올라가 대사질환은 더욱 악화되는 것을 확인했다는 연구팀의 설명이다.

'면역력 균형' 가장 중요
강화할 땐 오히려 '대사질환' 더욱 악화

최근 면역력 강화에 관심이 높아지는 만큼 약물이나 건강기능식품에 사회의 끌림도 증가했다.
하지만 무분별한 면역력 강화는 비만상태에서 대사질환을 악화시키는 위험인자가 된다는 사실에 주의해야 한다는 게 연구팀의 지적이다.

논문의 제1저자 경희대한방병원 이 교수는 "연구에서 새로 밝혀진 NK세포의 역기능을 통해 비만에 의한 인슐린저항성을 조절할 수 있는 기반이 마련됐다는 것에 의미가 크다"며 "항암이나 면역력 강화를 목적으로 최근 약물이나 건강기능식품에 의지하는 사례가 많지만 무조건 좋지 않다는 것이 이번에 확인된 만큼 주의가 필요하다”며 가장 좋은 면역력 강화법은 복부비만을 예방하거나 적절한 식사와 운동 습관을 유지하는 것"이라고 강조했다.

한국식품연구원 김 박사는 "지방조직 내 NK세포를 선택적으로 제어, 제2형 당뇨병을 개선시킬 수 있는 의약이나 식품소재 개발이 가능하다"고 밝혔다. 

이 연구논문은 'Adipose Natural Killer Cells Regulate Adipose Tissue Macrophages to Promote Insulin Resistance in Obesity'란 제목으로 셀(Cell) 자매지 셀 메타볼리즘(Cell Metabolism) 최신호 온라인판 3월31일자, 지면 4/12일자에 게재됐다.

셀 메타볼리즘은 인용지수 17.56점으로 대사부문 최상위 저널이다.

이번 성과는 임상 한의학계 최초로 최고 수준의 학술지에 게재된 것으로 향후 한의학의 과학화, 세계화를 위한 저변 확대에 이바지할 것으로 기대된다는 게 이 교수의 시각이다.

 

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조현진 (bktimes@naver.com) 기자 
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