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2022년09월05일 11시19분
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수면무호흡증, 조기에 발견, 치료하면 '뇌 기능 저하' 막을 수 있다
분당서울대병원, 지속 시 '집중력과 시각정보처리 영역서 뇌 손상' 확인

윤창호 교수, 고려대 안산병원 신철 교수, 하버드의대 로버트 토마스 교수 공동연구
4년 간격 2회에 걸쳐 '뇌-MRI 검사와 결과 비교/분석'
대규모/장기간 연구 통해 '수면무호흡증 예후' 규명
수면무호흡증, '피로감·인지장애와 심뇌혈관 질환' 야기

경증 수면무호흡증도 '뇌 손상', 기존 중증만 치료받던 방식 확장
논문, 미국의학협회 'JAMA Network Open'에 게재

[보건타임즈] 장기간의 수면무호흡증이 성인의 뇌와 인지기능에 미치는 영향을 분석한 결과가 나왔다.
이 연구 결과는 세계 최초 대규모 인구를 대상으로 장기간 관찰함으로써 수면무호흡이 뇌 기능과 뇌백질 구조에 미치는 영향을 밝혀낸 점에서 높은 학술적 의미가 있으며 수면무호흡증의 조기발견과 치치료 방안 정책 수립에 활용될 전망이다.

수면무호흡증이란 잠을 자는 동안에 10초 이상 호흡이 멈추거나 상기도가 자주 좁아지면서 호흡을 방해하는 수면장애 증상이다.
이 질환은 수면의 질을 낮춰 피로감과 집중력 저하를 유발한다.

문제는 수면 중에 발생, 환자가 이 질환을 인지하기가 어려운 데다 이에 장기간 방치 시 치매와 인지장애를 유발할 뿐만 아니라, 심하면 고혈압, 뇌졸중 등 심뇌혈관 질환의 원인이 돼 조기 진단과 적절한 치료가 매우 중요하다.

그러나 기존에 발표된 수면무호흡증 연구는 추적/관찰 기간이 짧거나 연구 대상이 적어 수면무호흡증이 장기간 이어질 때 환자에 어떠한 영향을 미치는지 밝혀낸 연구는 아직 없었다.

분당서울대병원 신경과 윤창호 교수(사진)팀은 장기간/대규모 추적관찰을 통해 수면무호흡증이 성인 뇌 구조와 인지기능에 미치는 영향을 파악하기 위해 성인 1,110명을 ▲ 정상군(1, 2차 음성) ▲ 호전 군(1차 양성, 2차 음성) ▲ 발생 군(1차 음성, 2차 양성) ▲ 지속 군(1, 2차 양성)으로 나눠 1차(2011년~2014년)와 2차(2015년~2018년) 등 4년 간격으로 뇌-자기공명영상(뇌-MRI)와 신경인지검사 결과를 비교, 분석했다.

이 결과 수면무호흡증 발생 군에선 집중력과 시각정보처리 기능과 관련 뇌 영역에서 손상, 수면무호흡증 호전 군에서 손상된 시각기억 경로의 회복을 각각 확인했다. (아래 그림)

또 수면무호흡증 지속 군에서는 시각기억과 관련된 뇌 손상이 발견됐으며, 이러한 변화는 60세 이상과 남성에게서 더욱 잘 드러났다.

이 연구 결과에 따라 수면무호흡증을 조기 발견하지 못했을 땐 뇌 기능 저하로 이어질 수 있으며, 치료를 받지 않는다면 치매 등 인지장애를 유발할 수 있다.
이번 연구에 참여한 수면무호흡증 발생 군의 무호흡증 정도는 대부분 경증이지만, 인지저하와 뇌 손상이 확인된 것으로 봐 기존엔 중증 수면무호흡증만 치료했다면 이제는 경증 수면무호흡증도 치료와 관리가 필요하다는 것을 시사한다.
 
윤창호 교수는 "이 연구를 통해 수면무호흡증을 조기에 진단, 치료한다면 예후가 좋은 것을 발견할 수 있었다"며, "급속히 진행되는 고령화 사회에서 치매와 인지장애의 발생을 낮추기 위해 적극적인 진료와 치료가 필요하다"고 조언했다.

질병관리청이 지원하는 이 연구는 고려대 안산병원 호흡기내과 신철 교수, 하버드의대 로버트 토마스 교수의 공동연구로 진행됐다.
이 연구 결과를 상세하게 정리한 논문은 세계적인 학회 '미국의학협회(American Medical Association)'가 발행하는 'JAMA Network Open'에 게재됐다.

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조현진 (bktimes@naver.com) 기자 
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